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24 janvier 1848, Californie. Dans une scierie au lieu-dit Sutter’s Mills, James W. Marshall, un charpentier, trouve des morceaux d'un métal brillant dans un cours d’eau : c'est de l'or ! Très vite la nouvelle se répand et c'est le point de départ d'une ruée sans précédent. Des vagues d'immigrants du monde entier débarquent en Californie, de nombreuses villes sortent de terre, les espoirs les plus fous sont permis.
Mais de découvertes en déconvenues l’aventure n’en est rapidement plus une : la criminalité explose, les Amérindiens sont chassés de leurs terres.
Quelques années plus tard, la ruée vers l’or s’achève. Peu de chercheurs se sont au final véritablement enrichis alors que la Californie s’en trouve à jamais changée.